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LA LOIRE

La Loire est le plus long fleuve de FranceN 1, avec une longueur de 1 006 kilomètres1. Sa source se trouve sur le versant sud du mont Gerbier-de-Jonc, au sud-est du Massif central, dans le département de l'Ardèche. Son embouchure vers l'océan Atlantique se trouve dans le département de la Loire-Atlantique, dans l'ouest de la région des Pays de la Loire. Son cours se situe intégralement en France : il est géométriquement orienté d'abord sud-nord jusqu'aux environs de Briare dans le Loiret. La Loire torrentueuse et encaissée coule d'abord vers le nord, à partir de Vorey elle tend vers le nord-est, puis à nouveau le nord à partir du lac-barrage de Grangent. Elle prend globalement la direction du nord-nord-ouest à partir de Feurs, puis franchement celle du nord-ouest à partir de Digoin. Entre Chateauneuf et Orléans, les mariniers disaient qu'elle ruisselait déjà vers le soleil couchant, les contraignant à être contre le vent dominant. En fait, à partir de sa pointe nord dans l'Orléanais, elle glisse vers le sud-ouest jusqu'à Candes, avant de dévaler vers le nord-ouest jusqu'à hauteur d'Angers puis à nouveau vers l'ouest jusqu'aux environs d'Ancenis où elle reprend sa direction sud-ouest. Entre Nantes et Saint-Herblain, elle reprend sa course inlassable vers l'ouest, descendant progressivement vers le nord-ouest jusqu'à Saint-Nazaire, ne retrouvant une ultime direction sud-ouest que dans l'ouverture de son estuaire maritime. Son bassin versant de 117 000 km2 occupe plus d’un cinquième du territoire français2.

Son cours se décrit en plusieurs bassins hydrologiques successifs45:

  • le sous-bassin de la Loire supérieure, jusqu'au Bec d'Allier à Cuffy ;
  • le sous-bassin de la Loire moyenne, du Bec d'Allier au Bec de Vienne à Candes-Saint-Martin ;
  • le sous-bassin de la Loire inférieure ou de la basse Loire, du Bec de Vienne à l'estuaire.
  • Par ailleurs, plusieurs « régions » peuvent être mentionnées tout au long du cours du fleuve. Parmi celles-ci :

  • la « Loire bourguignonne », de Villerest au Bec d'Allier6 ;
  • le « Val de Loire », de Gien à Ingrandes, classé au patrimoine mondial de Sully-sur-Loire à Chalonnes7 ;
  • le « Val de Bretagne », entre Ingrandes et Nantes8 ou « Loire bretonne » jusqu'à l'estuaire9,10.
  • Jusqu'au milieu du XIXe siècle, la Loire navigable à partir des environs de Roanne était la voie principale par laquelle transitaient les marchandises de l'intérieur du pays jusqu'au port de Nantes. L'arrivée du chemin de fer, qui relie aujourd'hui Paris à Saint-Nazaire en passant par Le Mans, a changé la donne. L'influence de la marée remonte souvent en amont de Nantes, largement au-delà du large estuaire de Saint-Nazaire.

    La Loire à Vélo




     
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